Tecnología

Quién inventó el chip: historia del circuito integrado

El chip o circuito integrado es uno de los grandes inventos del siglo XX, obra de Jack Kilby y Bob Noyce. Descubre su historia.

Por Redacción España, el 29/01/2021

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En un mundo hiperconectado, en el que Alexa responde todas nuestras dudas, los WhatsApps se leen en el reloj y la temperatura de la casa se controla con el móvil, es fácil creernos los reyes del mambo. Pero no lo somos. Los verdaderos reyes del mambo fueron los científicos que hicieron los grandes inventos de la computación. Y entre ellos destaca el chip. ¿Quién lo inventó? ¿Cuál es la historia del circuito integrado? Te lo contamos.

El chip supuso un importante avance en las Ciencias de la Computación y, en particular, en el desarrollo de los nuevos ordenadores. Gracias a él, se redujo considerablemente el tamaño de las máquinas, que habían nacido como gigantes que ocupaban habitaciones enteras y vivieron un proceso evolutivo hacia lo que son hoy en día.

Así, el circuito integrado implicó un potente impulso tecnológico que llega a nuestro presente. Busca en casa. Es muy complicado que encuentres un solo dispositivo eléctrico que no lleve, al menos, un chip.

La Computación tras la II Guerra Mundial

Durante la II Guerra Mundial, los gobiernos habían impulsado la creación de las primeras computadoras, principalmente, para descifrar códigos enemigos y para hacer cálculo bélico. Finalizada la guerra, hubo dos aspectos que fomentaron que la evolución de este campo se acelerara:

  • La invención del transistor: el invento de Bill Shockley, Walter Brattain y John Bardeen permitió eliminar de los ordenadores los grandes tubos de vacío que los convertían en armatostes. Con el transistor, pasamos a la segunda generación de ordenadores.
  • La comercialización tecnológica: las compañías empezaron a crear productos tecnológicos para las empresas (ahí estaban, por ejemplo, la IBM 1401 y otras computadoras de segunda generación).

Quién inventó el chip o circuito integrado

La invención del chip se otorga a Jack S. Kilby y Robert Noyce, dos científicos estadounidenses que tuvieron la misma idea prácticamente en el mismo momento cuando trabajaban en dos compañías distintas. Solo unos meses separaron las patentes de sus inventos. De hecho, Noyce conoció el trabajo de Kilby precisamente cuando presentó su patente (Kilby lo había gestionado poco antes).

Historia del circuito integrado

Como decíamos antes, el paso de la primera a la segunda generación de computadoras se había dado gracias a los transistores, que permitieron desterrar a los tubos de vacío y reducir considerablemente el tamaño de los ordenadores. Sin embargo, había una necesidad de liberar aún más espacio, de hacer que las máquinas funcionaran en un espacio más reducido.

Había nacido la microelectrónica, para dar respuesta no solo al problema de los ordenadores, sino a la demanda global de la tecnología. Igual que las primeras computadoras se habían creado principalmente para el cálculo bélico en la II Guerra Mundial, a mediados de los años 50, Estados Unidos se había adentrado en la carrera espacial con la URSS, un nuevo motivo para impulsar (urgentemente) el avance tecnológico.

El chip de Kilby

jack kilby

Jack Kilby. Fuente: DMN Photo.

En 1958, Jack Kilby, físico e ingeniero electrónico, fichó por la fabricante de transistores Texas Instruments. En aquel momento, los circuitos electrónicos estaban formados por distintos componentes conectados. Esos componentes (transistores, condensadores, interruptores, resistores…) eran construidos de manera independiente, cada uno en un material.

Texas Instruments era pionera en la fabricación de transistores de silicio. Poco después de su llegada a la compañía, Kilby comenzó a investigar en la idea de fabricar todos los componentes de un circuito electrónico en una sola pieza de silicio.

El ingeniero se había incorporado a Texas Instruments en mayo. En septiembre ya había fabricado el primer circuito integrado, todo en un bloque de silicio. Los componentes del circuitos se conectaban entre sí con hilos de oro.

El chip de Noyce

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Robert Noyce. Fuente: Pinterest.

Y mientras, en Fairchild Semiconductor… Las mentes brillantes tienen ideas brillantes. A veces, las mismas ideas brillantes. Robert Noyce era un científico estadounidense que llegó a ser conocido como el Alcalde de Silicon Valley. Formaba parte del famoso grupo de los ocho traidores y más adelante cofundó Intel.

Pues bien, en Fairchild, Juean Hoerni creó el planar process, que sirvió de base a Bob Noyce para desarrollar su chip. El planar process básicamente consistía en emplear la litografía electrónica en la creación de los transistores, que, hasta entonces, se producían casi casi a mano. Noyce pensó en interrelacionar esos transistores en un circuito integrado.

Y así nació el chip de Noyce, en el que llegó a reunir 64 transistores.

Reconocimientos a los inventores del chip

Kilby recibió el Premio Nobel de Física en el año 2000. Ese mismo año también recibió el Premio Harold Pender. Además, se le concedió la Medalla Nacional de Tecnología e Innovación en 1990, la Medalla de Honor IEEE en 1986, el Premio Cledo Brunetti IEEE en 1978, entre otros reconocimientos.

Noyce no se llevó el Nobel porque, para cuando se le otorgó a Kilby, el Alcalde de Silicon Valley había fallecido (de un infarto, en 1990). En cambio sí obtuvo otros premios, como la Medalla de Honor IEEE (1978), la Medalla Nacional de Ciencia e Ingeniería (1980) o la Medalla Nacional de Tecnología e Innovación (1987).


*Foto principal: Texas Instruments.

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